高円寺ストリートの食堂

 学生のような飯の食い方が抜けてないため、高円寺の高架下にあるやたら量の多い食堂にはよくお世話になっている。セッション前後の食事について書いた回に出てくる、500円ちょっとで鳥野菜フライ定食が食える店のことだ。
 高円寺というのは日本の印度と呼ばれるだけに、よくもまあ日本の首都にこんだけ怪しくて古臭い街並みがあるもんだ(無論いい意味で)、と感心してしまう。この食堂も狭くて床がなんとなくベタベタしている清潔とは言い難い店なのだけれど、キレイキレイな場所に来ると息苦しくなる筆者のような人間には大変居心地がいい。毎日訪れる人もいれば、1日2回以上利用する人もいるという恐るべき地域密着型の食堂である
 高円寺の高架下という怪しい場所なのも良い。はす向かいにライブハウスだかなんだかわからない、とてつもなく危険な臭いのする店がある。三上寛さんが時折訪れるそうだが、あまりにも雰囲気が怖くて未だに行ったためしがない。某所で高円寺のイメージについて「過激派が潜んでいそうなイメージ」「むしろいないとがっかりする」という発言を聞いたことがあるが、多分そのイメージは、この高円寺ストリート近辺が一身に担っている気がする。阿佐ヶ谷までの高架下もホントに何もなくて暗くて恐ろしかったが、アニメストリートなるよくわからんもんが出来てダラクしてしまった。ジャズの町などと気取った売り文句があるのだからそっちを推せばいいのに。荻窪もよく立ち寄っていた本屋が潰れて、何が入るのかなあ、と思っていたらコンビニだったという一番つまらない変化を遂げているのでダメだ。高円寺だけはいつまでも程よく古くて怪しいままであってほしい。
 その日、私は近場のインディーズCDを扱う店(ここもビニール袋に入ったコピー本だかなんだかわからんもんを売っている大変怪しい店だ)を見た後、この食堂に入った。入り口の側の席に座り、いつも通り鳥野菜フライ定食を頼み、さて待っている間にヤングジャンプでも読むかなあ、と身体をひねったところ、目についたものがあった。
 客は筆者のほかに二人。そのうち、店の奥にいる一人が不思議な姿だった。見た感じ小学生ぐらいの少年なのである。はて最近の子供は一人でこんな大衆食堂に来るものなのか、オレが子供の時は昼飯を一人で食うカネなんて持たされなかったし、あったとしてもマンガやらオモチャやらに費やしたものだけれどなあ……と思っていたら、さらに下を向いている少年の手元にあるものに目が行った。
 学校の教材と思しき小冊子に、熱心に漢字の書き取りをしているのだ
 教育ママやガリ勉などという言葉はとっくに死語と化しているが、やたら勝ち負けを煽りたがるこのご時世、教育競争は未だに、いや昔以上に加熱しているのかもしれない。しかしまあ飯を食う前までそんなことをしなくてもなあ、そんなに今どきの子供は忙しいのかね……などと柄にもなく分別臭いことを考えていたら、料理がやってきた。
 少年のことを気にするのもそこそこに、筆者は料理を平らげていった。膨れた腹に満足を覚えつつ、そういえばあの少年はどうしたろうか、とチラと振り返ってみると、そこは空席になっていた。筆者は入り口の側に座っていたのだし、この店はドアを開くと結構大きな音を立てるので、出ていったのなら気付かないことはありえないはずだった。
 はて? と思って何気なく厨房の方を見たら、その少年がいた。流し台で、食器を洗っている最中だった
 どうやら少年はこの店の夫婦の、ご子息だったらしい
 それなら店の机で漢字の書き取りをしていたのも不思議ではない。多分、学校の宿題か何かを終えて、今は店の手伝いをしているのだろう。子供が店の手伝いをするという、言葉にすると不思議ではないが、とんと見ていなかった光景であった。学校の生徒としてやるべき漢字の書き取りと、子供としてやるべき家の手伝いをきちんと両立している少年の姿に、筆者は我知らず感動してしまっていた。8畳ほどの食堂に、少年の日常を見たような気がした。
 あの少年が本当にご子息なのか、確証があるわけではない。しかし本当にそうだとしたら少年よ、君の家のお店は高円寺の誇りにしていいと思いますぞ



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(2013/11/15)
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