We are Pathfinders!#145~PFキャンペーン『ザ・ペナルティメイト・トゥルース』第六話「たたり」後篇~

 ある日さみしい少女が蝶々を取りにいった
 誰にも愛されないから一人ぼっちでいった
 なまぬるい五月の午後蝶々は浮草の上
 足を滑らせた彼女は
 一人ぼっちで沼の底
 そしてさみしい少女の弔いの席上で
 彼女の屍が朗々と歌い出す

 望み 叶え給え!
 総て燃えてしまえ
 みんな同じになれ
 誰もが 漂う 小さな 灰に還れ!

 シルバの伝えた場所は正確で、小屋を過ぎた湿地の奥、土の間に黒々と開いた窖があった。
 入口には“蒼ざめた月”の手下が見張っている。ベベとカトーレは陽動に回り、手下が隙を見せたと同時に、一斉にガルボとゾーラが奇襲を仕掛けた。今や二人の剣技は、人間ひとりを両断することなどわけもない。踏み込んだ子供達は、さらに入口の見張り部屋に潜んでいたトログロダイトに通報の隙を与えるも、抵抗を許さず始末してしまった。
 生き残りから尋問すると、現在この洞窟は“蒼ざめた月”によって占拠されていて、もともとのトログロダイトは簡単な仕事しか与えられていないのだという。また、“蒼ざめた月”とは別の教義を有しており、蒼く巨大な獣を神と崇めているが、より原始的なパワー、自然現象の偶像化であり、彼らの唱える“蒼い野獣”崇拝は嫌悪し、軽蔑していた。もっともトログロダイトは自らを最も旧い種と主張し、誰をも毛嫌いする連中なんであるが。なお、彼らの巨大な獣にまつわる連句として、「死せる巨竜 海底の館にて 夢見るままに 待ちいたり」…というフレーズが伝わっているそうな。
 聞くこたぁ聞いたが、混沌にして悪のゲス野郎なんぞ生かしておく価値はなし、放っといて騒がれても困るので手早く息の根を止める。まあ実際生きてる価値なさそうな生き物だし秩序にして善がいるパーティだから仕方ないよねって、ゾーラが秩序にして善らしいことをしているのを見たことないのは気のせいか??
 さておき、次の間は細い通路の両脇に水が湛えられており、小島のように扉付きの張り出しがある。そこには凶悪な面相の人間のウィッチと、見覚えのある包帯まみれの半魚人がいた。幽霊船から脱出した、あのディープワンのオラクルだ。また正面には鉄格子があり、子供達が来ると同時にそれが引き上げられ、中からうっそりと猛烈な臭気を放つ、不格好な肉人形が歩いてきた。腐肉から作られし、キャリオン・ゴーレムである。
 ゴーレムの迎撃に備えながら、彼らの鋭い知覚は水槽に水棲トロールのスクラグが潜んでいることも見破っていた。本来なら、スクラグの間合い付き機会攻撃で移動を封じつつ、ウィッチの呪術と二重呪いのオラクルでじわじわと追い詰める予定だったのだが。
 イニシアチブを取ったガルボは、機会攻撃を一切気にせずキャリオン・ゴーレムに突撃。腐臭のオーラも無効化して、一撃で粉砕する。慌ててスクラグは両脇から子供達を囲うが、フリーになったガルボは鎧のペナルティを気にせず水槽に飛び込み、ウィッチのいる小島にたどり着く。ここまでの無軌道ぶりを予想していなかったウィッチは、頼みの呪術をほとんど使うことなく沈黙させられてしまう。呪術のサポートがないと、打撃自慢のスクラグも所詮は脅威度5。プレート・アーマーでがっちり固めたゾーラに、抜け目なくベベが《ボディガード》でACをさらに強固なものとする。
 このまま楽勝ムードかと思われる中、予想外の奮戦をしたのがディープワンのオラクル。ウィッチを片付けられ、スクラグも劣勢と見るや、水中に身を投じて遮蔽を得ながら妨害をする。さらにスクラグを跳ね返したガルボやベベが寄ってくると、地の利を活かして全力の肉弾戦を演じる。ベベなどは爪爪噛みつき引っかき引っかきの乱舞を浴びて、危うく不忍池のロビンマスクみたいになりかけていた
robin_atran.gif
 辛くもディープワンを下した先は、トログロダイトらが生贄の儀式に使っている間であった。壁一面に奇妙な三角形の文様を刻まれた円筒が置かれ、その中には溶液に浸った…その形状と名称を知っているかどうかは定かではないが…生白い人間の脳髄、が浮かんでいた
 溶液の作用によるものか、脳髄はまったく腐乱や損傷の様子がない。それに円筒管の中にあるのは脳髄だけでなく、装飾品や書物の一ページなど、浸ける必要のワカらないものも多数見受けられる。トログロダイトに尋問したところ、これらは彼らの古代より伝わる秘儀で、犠牲者の脳やつながりの深い物品をこうして保存する事で、精髄をエネルギーとして引き出すことができるのだ。また浸された脳髄は生き続け、然るべき装置があれば会話も可能となるというが、その技術は失われているらしい。
 もしや、と思って一通り調べてみるが、あの沼地の幽霊が持っていた耳飾りはない。トログロダイトの言うことには、ダルジャンが研究のために持っていったそうだが……。
 また、病を払う薬草も、奴らの待つ首領の間の付近に生えているらしい。

 そして最深部、フツフツと煮えたぎる毒の池を両脇に備えた通路の先、ダルジャンとトログロダイトのウィザード、それにハサミを備えた、巨大な甲殻類のような生物が待ち受けている。
ダルジャン「ヒヒヒ…来やがったなガルボ。てめぇにゃ積もる恨みがある…やっと晴らせる日が来たぜ!」
 木の枝の如き、ザラついた舌をクネクネと動かすダルジャンであるが、ガルボにはそんな覚えはまるでない。その反応に、
ダルジャン「わからねぇ? わからねぇだろうなぁ~、だが俺は知ってんだよ、よぉく覚えてるんだよォ! この右目を奪いやがったあの一刀をなぁ!」
 また、隣に立つ大柄な甲殻動物が、下劣な気配を隠そうともせずにわめき散らす。
チュール「あ、あ、あいつら、食べてもいい? トログロ、トロログロ、トログロダイト殺すの楽しいけど、肉マズイ」
 凶悪な水地の捕食者、チュールである。
 最後の、トログロダイトのけばけばしい服装からすると、生き残りを統べる代表者らしい。従うのには不服そうだが、むざむざ洞窟に入り込んできた侵入者を逃がす気も無さそうだ。
ダルジャン「俺はガッシュランのようなハンパ者とは違う! ガルボ、貴様にも卵を産みつけ、その骸を嫁に見せてやるよ! 俺は幸せそうなつがいってやつを見ると、バラバラにして、殺してやりたくなるんでなぁ!」
 ぬぅっと伸びた四本の腕に握られたショートソードが、ダルジャンの被っている黒装束を切り裂く。中から現れたのは、真っ赤な肌に昆虫じみた複眼と大顎をヒクつかせるエーテル界の刺客・ジル。その右目には惨たらしい裂傷を隠す鉄製のマスクが嵌められている。ちなみに、♀である(ジルはメスしかいない)。屍鬼隊の紅一点です
一同「嬉しくねぇー!」
 戦闘開始と同時にガルボは突進してダルジャンに怒りの一撃を見舞う。なんとこれがクリティカル・ヒットとなり、ダルジャンの総hpの半分近くを奪い取る! しかしダルジャンも負けてはいない、ジルのお家芸多刀流戦法で嵐のように切り刻み、パーティ1のタフネスを誇るガルボを一瞬のうちに昏倒させてしまう。さらに後方に向けて、トログロダイトのファイアーボールがすっ飛び、カトーレやゾーラが火ダルマに。
 しかしダルジャンにクリティカル・ヒットの痛手から立ち直るまでの時間を、ガルボは与えなかった。ゾーラがダルジャンの前に立ち、攻撃を逸らしている間にカトーレから回復を受け取ると、立ち上がり様に強撃を見舞う。頭蓋を砕かれたダルジャンは、汚らしい体液を吹き出しながら、崩れ落ちた。たった3ターンの、凄まじい攻防であった。
ダルジャン「ゲ、グ、ググ…ま…またやりやがったなぁあああ! だ…だがもう手遅れだぜ、所詮この島は“奴”にとって舞台装置に過ぎねぇ! シナリオは書き換えられないんだよ、役者にはなぁ! ギィッヒャッヒャッヒャァ! …ゴゲェ!」
 ダルジャンの哄笑は、肺腑から突き上がってきた血塊によって止まった。無残な骸を見ていると、ガルボの目の前には、かつてジルを相手に片目を切り裂いた光景が…そして、その手には生々しい斬撃の感触が浮かんでいた
 チュールはベベに押さえられて何もできないまま死にました。

 生き残ったトログロダイトは、手にしていたワンドを投げ捨て、降伏の意を示す。
 もとより彼らは首領を“蒼ざめた月”に殺されて無理矢理従わせれていたのであり、忠誠心など欠片もありはしないのだ。あの、“ミドロヶ沼”で串刺しになっていた死体が、本来の首領らしい。
 ある時現れた“蒼ざめた月”の首魁を名乗る男…マルキサスは、トログロダイトの教義が間違っていることを指摘し、脛切り沢一帯を支配下に置くことを宣言した。当然首領は激怒し彼らを殺そうと立ち向かったが、マルキサスが指一本動かさず、ニタリと笑っただけで、首領は顔の穴という穴から血を噴き出して死んだ。マルキサスはゲラゲラと笑いながら首領の死体をミドロ々沼に放り込み、監督官としてダルジャンを残していった。ソーサラーの見立てによれば、あれは思念の力…サイオニック能力の仕業だそうだ。
 また、円筒管の研究は生物の夢や思念が現実を動かすという途方もない終着点を目指しており、マルキサスはその技術にいたく関心があるようだった。あのキャリオン・ゴーレムのように、円筒管を動力として動く人造クリーチャーも配備されるはずであった。
 彼から教わった場所を調べると、あの耳飾りの浮かんだ円筒管を胴に据えられたゴーレムが倉庫の中で眠っていた。耳飾りの片割れを見せると、
ああっあなたはなぜそれを持っているのでせうか
 と驚きながらも、戦う意志はなさそう。母の頼みで探しに来たというと、素直についてくる。本当なら、ダルジャンらとの戦いに乱入するはずだったんですが、あまりにも早い戦闘の経過で、忘れておりました。まあ無駄な殺生(?)をせずに済んだと思いましょう。また、奥の裂け目から、病払いの薬草も無事発見。
 後はミドロ々沼にゴーレムを連れて行ってから、村に戻って薬草を娘に与えるだけである。
 …ダルジャンに向けられたガルボへの身に覚えのない憎悪と、確かな感触という不気味さは残ったが。本当にあれは逆恨みだったのだろうか?

 ミドロ々沼で、ゴーレムを前に出すと、沼の亡霊は彼の胸部の耳飾りを見て、歓喜の涙を流す。感謝の言葉を述べながら、彼女は消えていった。同時に、沼や脛切り沢一帯を覆っていた、邪気のような淀んだ空気も消えていく。浄化され切った水面に、鼻から頬、顎を隠す武者鎧の面当てのようなものが浮かんでいた。ベベが着用すると、さながら竜の肌のような頑強な構造で、強力な嗅覚を与えてくれる。やはり、ここに“部位”があると睨んだのは間違いではなかったのだ。
 そして、いつの間にか子供達のそばには、涙滴型のシンボルを無数に身に付けた少女…ルートが立っていた
ルート「目で見、耳で聞き、鼻で嗅ぎ、そして口から語られ物語は受け継がれていく。北へ、“ガラスの砂漠”へ来なさい! そこで真実が語られます」
 その声はルートの口からではなく、口部を装着したゾーラから発語しているように聞こえる。
 すうっと彼女の姿は掻き消え、後には水草に雫が残るばかりだった。

 ゴーレムはカトーレの勧めもあって、沼の番人として残ることになった。母の眠るこの場所をトログロダイトの生き残りから守ることは、彼にとっても依存はない様子。また、リザードフォークに勝利を告げると、感謝の言葉と共に一族に伝わる、勇者の装備(ベルト・オヴ・ジャイアント・ストレンクスなど)を渡してくれる。
 長靴と手袋売りの老人は、無事に帰っていく子供達を喜んで送り出しながら、浄化された沢を前に「こんなに水が綺麗になっては、この商売も終わりだな…」と寂しそうに微笑むのであった。

 ……つづく。


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